Brand in het Switel: inferno op oudejaar

Wat een feestelijke overgang moest worden van oud naar nieuw, werd in 1994 een nachtmerrie voor de 450 gasten in het Antwerpse Switel-hotel. Op 31 december breekt er brand uit in de feestzaal, er zullen uiteindelijk vijftien mensen sterven. In ‘Lotgenoten’ reconstrueert VTM NIEUWS-journalist Julie Colpaert samen met getuigen en slachtoffers het tragische verhaal.

Zo’n 450 gasten zijn die avond in het hotel om 1995 feestelijk in te zetten. Maar twee kerstbomen staan te dicht bij elkaar en vatten vuur. De hele zaal vult zich met rook, het plafond schiet in brand en valt naar beneden. “Daar zitten 450 mensen. Al die mensen gaan lopen. Er zijn er zoveel gevallen, ik ook. Maar die anderen lopen over je heen”, vertelt Gigi Luysmans. Zij zat in de zaal en herinnert zich de chaos na het uitbreken van de brand. Vijftien mensen sterven, 164 anderen raken gewond.

"Over doden stappen"
Die nacht begint het burgemeestersambt van Léona Detiège. Zij wordt naar de plaats van het drama geroepen. Een beeld dat ze nooit meer zal vergeten: “Het eerste wat ik zag, en dat zicht vergeet je niet, is dat de doden op straat lagen en waar ik over moest stappen om naar de plaats te gaan.”

Voor de hulpverleners is het bij momenten surreëel. De hele stad viert het nieuwe jaar, zij moeten mensen redden van de dood. “Terwijl wij mensen staan te reanimeren, zie ik het vuurwerk naar boven gaan. Heel de stad is in feest, iedereen wenst elkaar het beste. En aan deze kant van de stad zitten wij met de ellende”, vertelt brandweerman Frank De Roos.

Slachtoffers verwisseld
Het vuur is allesverterend, de gewonden zijn er bijzonder slecht aan toe. Sommigen zijn onherkenbaar verbrand. Jeannine Van Steelandt raakt in de chaos even haar man Willy kwijt. Uiteindelijk krijgt ze te horen dat hij in het ziekenhuis ligt. Een week lang zit ze aan zijn bed, te hopen dat hij het zou halen.

Maar na een week komt de dokter haar halen. Er is iets mis. De man naast wie ze die hele tijd gewaakt heeft, blijkt haar man niet te zien. Net na de brand is er een vergissing gebeurd. Haar man is verwisseld met een Nederlandse hotelgast. Willy ligt in Groningen, 300 kilometer verder.