Primeur: embryo van mens en varken

Amerikaanse wetenschappers hebben voor de eerste keer embryo’s gekweekt die deels mens en deels varken zijn. Het wetenschappelijke tijdschrift Cell publiceerde de resultaten van het onderzoek.

Wetenschappers proberen al langer de genetica van dieren te manipuleren om menselijke organen te laten groeien in een dierenlichaam. Dat zou het tekort aan donororganen moeten oplossen.

Muis met rattenogen
Het onderzoek begon met ratten en muizen. De ontwikkeling van muizenembryo’s werden gestopt door bepaalde genen te verwijderen. In plaats daarvan werden er stamcellen van ratten geplaatst. Op die manier ontwikkelden de muizenembryo’s rattenorganen.

Bij de volgende stap werd gezocht naar een geschikt dier om de mens mee te combineren. Varkens bleken het best omdat zij genetisch het dichtst bij de mens staan. Toch was het combineren van genetisch materiaal van mens en varken veel moeilijker dan dat van muis en rat. De verschillen zijn namelijk vijf keer zo groot.

Horror
Pas na 1.500 mislukte varkensembryo’s kwamen de wetenschappers tot het beoogde resultaat. De embryo’s groeiden drie weken lang in de baarmoeder van een zeug. Aanvankelijk vreesden de wetenschappers dat de embryo te veel menselijke trekken zou krijgen en er een soort van horrorwezen zou ontstaan, maar dat was gelukkig niet het geval.

Na dit succes is de volgende stap om menselijke organen te laten groeien in een varkenslichaam. Of dit gaat lukken, is nog maar de vraag. En zelfs als het experiment succesvol is, zijn er nog ethische vragen. Menselijke organen afkomstig uit een varken, het roept natuurlijk wel wat argwaan op.