Onderzoekers maken eiland muggenvrij

Wetenschappers uit Tahiti zijn erin geslaagd om een eiland muggenvrij te maken. Daarvoor besmetten ze de mannetjesmuggen met een afwijkende bacteriestam. Op die manier kan komaf gemaakt worden met ziektes die door muggen verspreid worden.

De onderzoekers voerden hun experiment op een onbewoond eiland in het Tetiaroa-atol, ooit het eigendom van filmster Marlon Brando. Om welk eiland het precies gaat, willen ze nog niet kwijt. Eerst willen ze genoeg mannelijke muggen besmetten.

Genootschapseilanden
Ze hopen om binnen de tien jaar het volledige gebied van de Genootschapseilanden, waar onder meer Bora Bora en Tahiti toe behoren, te verlossen van muggen. Dat zou niet alleen aangenamer zijn voor de eilandbewoners, er zouden ook heel wat ziektes mee verholpen worden. Zika en vogelmalaria worden bijvoorbeeld verspreid door muggen.

Voor het experiment werden mannetjesmuggen van de soort Aedes polynesiensis besmet met een welbepaalde stam van de wolbachia-bacterie. Die komt van nature bij twee op de drie insecten wereldwijd voor.

Paren muggen met twee verschillende stammen, dan ontwikkelen de eitjes zich niet genoeg en komen er geen larven. Als er voldoende muggenparingen vruchteloos zijn, zullen de muggen uiteindelijk uitsterven.

Zika
Bij deze aanpak is er geen genetische wijziging, een groot voordeel. Het is dan ook niet de eerste keer dat die gebruikt wordt. Eerder werden ook al twee onbewoonde Chinese eilandjes verlost van muggen.

Verder werden in Zuid-Amerika en de Verenigde Staten al vaker mannetjesmuggen losgelaten die besmet werden met wolbachia. Dat was onder meer het geval in Rio de Janeiro om er zika te proberen bestrijden.

De mug die zika verspreidt, Aedes aegypti, wordt van nature niet door wolbachia besmet. Als ze toch besmet wordt, wordt ze veel minder vruchtbaar.

Continent
Bij vorige experimenten krompen de muggenpopulaties wel, maar niet genoeg om de door de muggen overgebrachte ziektes te kunnen uitroeien. Muggen uit omliggende streken namen immers de vrijgekomen plaats in, maar op eilanden doet dat probleem zich niet voor.

Als de productie van besmette mannetjesmuggen groot genoeg is, kan in principe een volledig continent verlost worden van muggen. Of je dan beter af zou zijn, is maar de vraag. Muggen hebben namelijk een belangrijke plaats in ons ecosysteem, bijvoorbeeld als voedsel voor vissen en als regelaars van dierenpopulaties, via de ziektes die ze overbrengen.