Vlaamse eskimopater voor de rechter

In Iqaluit, de hoofdstad van het uitgestrekte territorium Nunavut in het noorden van Canada, start vandaag het proces tegen pater Eric Dejaeger, die in België geboren werd. Hij moet zich verantwoorden voor tientallen klachten over kindermisbruik in de jaren zeventig en tachtig. Het proces, een van de grootste in de geschiedenis van Nunavut, kan tot tien weken duren.

Eric Jose Dejaeger (65) is afkomstig uit Roeselare en trok in de jaren zeventig naar Canada om er eskimo's tot het christendom te bekeren. Tussen 1978 en 1982 woonde hij in Iglooik, een kleine eskimogemeenschap. Daarna woonde hij zeven jaar in een ander dorpje, Baker Lake. Daar zou hij zich aan jongens en meisjes hebben vergrepen. In 1990 wordt de pater veroordeeld voor negen aanklachten van seksueel misbruik.

Na achttien maanden kwam hij vrij. Toen er enkele jaren later nieuwe klachten waren, vluchtte hij weg uit Canada. Zestien jaar lang dook hij onder in België. Interpol spoorde de man op.

Tot een uitlevering kwam het lang niet, omdat gedacht werd dat Dejaeger de Belgische nationaliteit had. Hij verloor die echter toen bleek dat hij in 1977 de Canadese nationaliteit had gekregen en nooit de dubbele nationaliteit had aangevraagd.

Toen begin 2011 bleek dat Dejaeger in ons land verbleef met een Canadees paspoort dat niet meer geldig was, werd hij aan Canada uitgeleverd. Sindsdien zit hij daar in de cel in afwachting van zijn proces. Dat was al verschillende keren uitgesteld. De gezondheid van Dejaeger is niet altijd goed: hij zou last hebben van hartproblemen, hoge bloeddruk en andere kwaaltjes.

Maar het proces start nu dus toch. Dejaeger zal zich moeten verantwoorden voor 76 aanklachten, komende van 41 klagers, de meeste van hen Inuit-kinderen uit Iglooik, gepleegd in de jaren 70 en 80. Er zijn ook klachten over misbruik in Edmonton, tussen 1975 en 1978.

Het proces is wellicht het grootste in het zeer dunbevolkte Nunavut, een territorium dat zo groot is als West-Europa, maar nauwelijks 32.000 inwoners telt.

Het wordt ook een zeer duur proces, al is het maar omdat tal van getuigen uit ver afgelegen dorpjes overgevlogen moeten worden. Maar volgens de openbare aanklager mag dat geen bezwaar zijn. "Klagers hebben recht om hun verhaal te vertellen en de verdediging heeft recht om die getuigen te onderwerpen aan een kruisverhoor. Een eerlijk proces is van fundamentele belang, dus mag de kostprijs geen al te grote zorg zijn", zegt parketmagistraat Barry Nordin.