NASA vindt vloeibaar water op Mars

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA heeft bewijs gevonden van vloeibaar water op de planeet Mars. Dat werd vanmiddag bekendgemaakt tijdens een druk bijgewoonde persconferentie. Vloeibaar water is een vereiste voor aardachtig leven.

"Er is vandaag vloeibaar water op Mars", zegt professor Michael Meyer, hoofdwetenschapper van het onderzoeksprogramma voor Mars van de Nasa. Het is voorlopig nog onduidelijk waar het water precies vandaan komt. Het kan condensatiewater zijn uit de atmosfeer rond Mars, of (ondergrondse) ijs- of sneeuwresten die ontdooien. Maar volgens NASA is het op basis van foto's met hoge resolutie heel duidelijk dat er vandaag vloeibaar water aanwezig is op Mars.

Niet in grote hoeveelheid

Het vloeibaar water op Mars komt niet in grote hoeveelheid voor. Het gaat eerder om kleine pekelstroompjes van water dat volledig verzadigd is door zouten. De ontdekking is belangrijk omdat vloeibaar water een vereiste is voor aardachtig leven. Het was al geweten dat miljarden jaren geleden zeeën en oceanen op Mars stroomden. Eerder werd ook al ijs ontdekt op Mars, maar het is de eerste keer dat er zichtbaar bewijs geleverd is dat er op dit moment vloeibaar water op de planeet stroomt.

In theorie is het eigenlijk te koud voor vloeibaar water op de rode planeet. Eerder dit jaar werd echter calcium perchloraat ontdekt op Mars. Dat is een zoutachtige stof die het vriespunt van water naar beneden haalt, waardoor water pas bij een lagere temperatuur dan het vriespunt (0°C) in ijs verandert. Het water op Mars stroomt alleen als de grondtemperatuur op Mars boven -23° Celsius stijgt. De verschillende zouten in het water zorgen ervoor dat het water vloeibaar wordt.

Dichter bij buitenaards leven

Het vloeibare water werd ontdekt via de Mars Reconnaissance Orbiter. Op satellietbeelden van NASA waren eerder al donkere, smalle strepen ontdekt op berg- en kraterhellingen. Die strepen worden langer in de zomer, en verdwijnen in de winter. Na spectroscopische metingen van de foto's, gemaakt door de Mars Reconnaissance Orbiter, zijn er sporen van magnesium- en natriumperchloraat gevonden. Dat zijn met water verzadigde zouten.

De waterstromen kunnen Nasa, en andere ruimtevaartorganisaties, tonen waar de meeste kans bestaat om leven terug te vinden. Toch blijft het onwaarschijnlijk dat er in de pekelstroompjes micro-organismen voorkomen. Daarvoor beschikt Mars over een te ijle dampkring, die bijna alle dodelijke, kosmische straling doorlaat. Toch hoopt NASA ook dat de ontdekking helpt om bemande reizen naar Mars te organiseren. Het water zou naar andingsplaatsen voor toekomstige bemande ruimtevaartmissies, waar water verzameld kan worden uit een natuurlijke bron, kunnen leiden

'ExoMars' in 2019 naar Mars

Vloeibaar water is een vereiste voor aardachtig leven en brengt de mensheid alweer wat dichter bij de ontdekking van buitenaards leven. In 2019 lanceert de Europese ruimtevaartorganisatie ESA de robot ‘ExoMars’ naar  de rode planeet. Met een grote boor en speciale sensoren moet ‘ExoMars’ nagaan of er leven is of ooit was op Mars.