Philae vindt bouwstenen van leven

De komeet 64P/Churyumov-Gerasimenko waarop op 12 november de Europese sonde Philae is geland, bevat vele organische stoffen, waaronder ook vier die nog nooit op zo een hemellichaam zijn gevonden. Dit hebben wetenschappers donderdag gemeld. Organisch materiaal op kometen is voor de wetenschap van belang omdat sommige vorsers denken dat materiaal van kometen heeft bijgedragen tot het ontstaan van leven op aarde.

De Philae stuurde data door die werden verworven tijdens de zeven uur dalende afdaling naar de nucleus van de komeet, en van de drie plaatsen waar het tuig onbedoeld neerkwam omdat het zich eerst niet kon vasthaken. Het twee keer opveren leverde extra gegevens op. Dozijnen wetenschappers hebben in zeven artikels in het vakblad Science hun bevindingen dankzij Philae gepubliceerd.

De vier nooit tevoren in kometen geziene stoffen - methylisocyanaat, aceton, propionaldehyde en acetamide - zijn behoorlijk kleine moleculen. Allen bevatten koolstof en waterstof, drie ervan ook stikstof. De vier kunnen uiteindelijk bouwstenen van leven worden. Een ander team vond aanwijzingen van grotere ketenvormige moleculen. Het eerste ruimtetuig dat ooit op een komeet landde vond volgens zijn bouwheer, het Europese Ruimtevaartbureau ESA, ook de belangrijkste componenten van de comagassen: waterdamp, koolstofmono- en dioxide, samen met koolstofdragende organische stoffen waaronder formaldehyde.

Volgens Jean-Pierre Bibring van de Universiteit Paris-Sud ontdekte de Philae bijna alles wat men nog niet wist over een komeetkern en kwam eigenlijk niets overeen met wat men zich van een komeet kon voorstellen.