NASA-sonde stort neer op Mercurius

De Amerikaanse sonde Messenger zal op 30 april niet langer over brandstof beschikken en gaat te pletter storten op de planeet Mercurius. Op die manier zal er een einde komen aan de succesvolle missie ter observatie van Mercurius, de kleinste planeet in ons zonnestelsel.

De sonde zal met een snelheid van meer dan 14.000 kilometer per uur op Mercurius terechtkomen. Dat zal gebeuren aan de kant van de planeet die op dat moment niet naar de zon gericht is, wat wetenschappers van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA zal toelaten om de impact live te observeren. Op 21 april zal in het controlecentrum de eerste van de nog vier resterende correcties worden uitgevoerd aan de baan van het ruimtetuig. Het laatste manoeuvre is voorzien op 24 april. "Daarna zal het ruimtevaartuig zo goed als helemaal geen brandstof meer hebben", zegt Daniel O'Shaughnessy, de systeemingenieur van de missie.

Postitieve evaluatie

De resultaten van de verkenningsmissie van de Messenger worden alvast als positief geëvalueerd. "Voor het eerst in de geschiedenis hebben we een goede kennis van Mercurius, die een fascinerende planeet in ons zonnestelsel blijkt te zijn", zo zegt John Grunsfeld, directeur van de wetenschappelijke missies bij NASA.

Ijs op Mercurius

De in 2004 gelanceerde Messenger bevindt zich al sinds maart 2011 in een baan rond Mercurius. De missie zou aanvankelijk een jaar in beslag nemen, maar werd twee keer verlengd, om uiteindelijk meer dan vier jaar te duren. Op basis van de observaties van de sonde zijn wetenschappers tot de hypothese gekomen dat er overvloedig ijs aanwezig is op Mercurius, nochtans de planeet die het dichtst bij de zon staat. Rond de polen van de planeet zijn er namelijk gebieden die nooit de zon zien en waar het erg koud is.

Foto: Eerste foto van Messenger