Mens 400.000 jaar ouder dan gedacht

Wetenschappers hebben in Ethiopië een stuk kaakbeen ontdekt dat de ontwikkeling van de mens in een nieuw daglicht plaatst.

Chalachew Seyoum, een doctoraatsstudent aan de universiteit van Arizona in de VS, ontdekte het stuk fossiel tijdens opgravingen in de regio Afar. Het gaat enkel om een stuk onderkaak met vijf kiezen in, maar het kleine stukje bot is van zeer groot belang voor de wetenschap.

Het kaakbeen is namelijk 2,8 miljoen jaar oud, een pak ouder dan alle menselijke fossielen die ooit werden gevonden. Volgens professor William Kimbel gaat het zeker en vast om restanten van een mens. De kiezen zijn een stuk kleiner dan die van andere mensachtigen uit dat gebied, wat wijst op een verder gevorderde ontwikkeling. De menselijke soort zou dus wel eens 400.000 jaar ouder kunnen zijn dan tot nu toe werd gedacht.

Klimaatsverandering bron van evolutie

In hetzelfde gebied in Ethiopië werd in 1974 het bekende fossiel Lucy gevonden, dat op 3,2 miljoen jaar oud wordt geschat. Hoe de mensachtigen zich daarna verder ontwikkelden, was nog een raadsel. Maar de nieuwe vondst kan dus helpen om dat mysterie te ontrafelen.

Wetenschappers stellen dat een klimaatsverandering de bron zou geweest zijn van de evolutie van aapachtige naar mens. Langzaamaan veranderden de dichtbeboste gebieden in een open grasvlakte en begonnen primaten dus minder in de bomen te leven. Dit ging gepaard met het ontwikkelen van een grotere hersenmassa, waardoor mensachtigen traag maar zeker voorwerpen leerden te gebruiken en minder afhankelijk werden van hun grote kaken en tanden.