Saoedische koning Abdullah overleden

Koning Abdullah van Saoedi-Arabië is overleden. Dat bericht de nationale televisie vanochtend. Meteen erna zond de zender beelden uit van gelovigen die samenkwamen aan de Ka'aba in Mekka. De Saoedische koning werd enkele weken geleden met een longinfectie in het ziekenhuis opgenomen, waar hij een tijdje kunstmatig beademd werd. Zijn halfbroer, kroonprins Salman, zal hem opvolgen.

Over de precieze leeftijd van Abdullah bestaat onduidelijkheid. Volgens sommige berichten is hij geboren in augustus 1923, volgens andere in 1924. Pas na zijn 80ste, in augustus 2005, besteeg Abdullah de troon, na de dood van koning Fahd. Koning Abdullah - voluit Abdullah bin Abdul Asis Al-Saud - voerde in zijn laatste levensjaren een modernisering door in het streng religieuze koninkrijk.

Tegen de wil in van invloedrijke islamgeleerden richtte hij in 2009 de Koning Abdullah Universiteit voor Wetenschappen en Technologie op, waar mannen en vrouwen samen mochten studeren en onderzoek voeren. In 2013 benoemde hij voor het eerst vrouwen in de shura, een soort parlement zonder wetgevende bevoegdheden.

Maar tegenover politieke tegenstanders was Abdullah onverbiddelijk: sjiitisch protest werd neergeslagen en doodgezwegen. Vrouwen die zich niet hielden aan het rijverbod konden zich verwachten aan strenge straffen. Niettemin was Abdullah een van de populairste koningen van het land, mede door de rol die hij gespeeld heeft in de Arabische Lente in verschillende landen. In Egypte steunde hij het afzetten van president Morsi in 2012 en zijn regering hielp de oppositie in Syrië strijden tegen Bashar al-Assad.