Philae landt succesvol op komeet

De komeetlander Philae van de Europese Ruimteorganisatie ESA is met succes geland op komeet 67P op 511 miljoen kilometer van de aarde. Daarmee zorgt de ESA voor een primeur in de ruimtevaart. Het is het eerste ruimtevaarttuig ooit dat op een komeet kan landen.

Nog voor de landing van de kleine robot Philae op de komeet, was de missie al historisch. De ruimtesonde Rosetta, waarmee Philae naar de komeet werd gebracht, was namelijk het eerste ruimtevaarttuig dat in een baan om een komeet werd gebracht. De reis van Rosetta (en Philae) duurde 10 jaar en kostte de ESA 1,3 miljard euro.

'7 hours of terror'

Vanochtend werd Philae losgekoppeld van moederschip Rosetta. Waarna het in een vrije val richting de komeet Tchourioumov-Guérassimenko ofwel 67P ging. Die komeet wordt dankzij haar vorm ook wel 'badeend' genoemd. Voor de vrije val van twintig kilomter tussen Rosetta en de komeet, had Philae zeven uur tijd nodig.

Voor de ESA waren dit “de seven hours of terror”, want al die tijd was er geen contact tussen Philae en de ESA. En dat terwijl de komeet en het toestel met een snelheid van 135.000 kilometer per uur door de ruimte razen. In die zeven uur viel de robot met een snelheid van achttien kilometer per seconde naar beneden richting de komeet.

Precisiewerkje

Rond 17u vanmiddag kwam echter het bevrijdende signaal binnen dat Philae veilig was geland op de komeet. Een precisiewerkje, want de geschikte landingsplaats was ‘amper’ één vierkante kilometer groot.

Doordat het toestel bovendien geen zwaartekracht kent, mocht het op het moment van de landing geen hogere snelheid dan één meter per seconde hebben. Als dat toch meer was, zou Philae onverbiddellijk weg van de komeet gestuiterd zijn. Volgens de wetenschappers was er twintig procent kans dat de landing mislukte, maar rond 17u kwam het verlossende signaal.

Op Twitter liet de officiële account van Philae in tientallen talen weten dat hij geland was. "Ik ben geland! Mijn nieuwe adres is 67P", zo luidde het.

"Meer weten over oermaterie"

Met dit project hopen wetenschappers meer te leren over de kinderjaren van ons zonnestelsel. Want kometen zouden nog oermaterie van zowat 4,6 miljard jaar geleden in zich meevoeren.