20 jaar geleden liep Dutroux tegen de lamp

Twintig jaar geleden was ons land in de ban van de zaak-Dutroux. Heel België zocht mee naar de verdwenen meisjes. Op 13 augustus 1996 kreeg de gruwel eindelijk een gezicht: Marc Dutroux werd met zijn vrouw Michelle Martin, en Michel Lelièvre, gearresteerd. VTM NIEUWS-journalist Patrick Van Gompel volgde de hele zaak van dichtbij en dat heeft een diepe indruk nagelaten.

“De zomer van 1996 was erg bijzonder, we leefden toen nog in een soort rimpelloze beschaving”, zegt Patrick Van Gompel. “Plotseling kwam een monster als Dutroux die orde verstoren. Ik had in die periode al heel wat miserie gezien in het buitenland, maar toen kwam het persoonlijk verdriet erg dichtbij. Dat was helemaal anders dan ik tot dan had meegemaakt.”

Monster Dutroux
Het ‘monster’ Dutroux was al sinds de zomer van 1995 actief, maar kon lange tijd onder de radar blijven. Tot hij op 9 augustus 1996 in Bertrix toeslaat. Hij ontvoert de toen veertienjarige Laetitia Delhez die met haar fiets op weg was naar huis. Op dat moment was ons land al in de ban van de verdwijningen van Julie en Mélissa, An en Eefje en Sabine Dardenne.

Dankzij twee getuigen komen de speurders Dutroux op het spoor. Aan het zwembad in Bertrix, waar Laetitia Delhez verdween, hadden ze een witte bestelwagen opgemerkt en een gedeelte van de nummerplaat onthouden. De eigenaar blijkt Marc Dutroux. Hij wordt op 13 augustus samen met echtgenote Michelle Martin en Michel Lelièvre opgepakt. Aanvankelijk ontkennen ze alles nog, maar uiteindelijk plooit Lelièvre. Hij beschuldigt Dutroux van de ontvoeringen. Die belooft de speurders op zijn beurt twee meisjes.

Laetitia en Sabine
Twee dagen later, op 15 augustus, trekken de speurders naar het huis van Dutroux in Marcinelle. Daar treffen ze niet enkel Laetitia Delhez levend aan, maar ook Sabine Dardenne. Het meisje was al sinds 28 vermist. Het land is euforisch, maar walgt van Dutroux. Maar dan moet de ergste gruwel nog boven water komen.

Horrorkelder
Al snel wordt duidelijk dat de meisjes in verschrikkelijke omstandigheden werden opgesloten: een piepklein kamertje in de kelder van het huis, waar Dutroux hen seksueel misbruikte. Dutroux vertelde de meisjes dat hij hen gered had uit de klauwen van 'de baas', en dat hun ouders heel goed op de hoogte waren, maar geen losgeld wilden betalen.

Lichamen gevonden
De euforie rond de terugkeer van de meisjes slaat snel om: twee dagen later blijkt dat Dutroux ook Julie Lejeune en Mélissa Russo heeft ontvoerd. Zij waren al ruim een jaar verdwenen. De meisjes lagen begraven in de tuin van zijn huis in Sars-la-Buissière. Twee weken later worden ten slotte ook de lichamen van An en Eefje gevonden in Jumet.

"Moest denken aan mijn zonen"
De gruwel veroorzaakt een schokgolf in België. Ook voor VTM NIEUWS-journalist Patrick Van Gompel was de ontknoping een groot drama. “Ik moest een live interventie doen over Dutroux en kort voordien moest ik aan mijn zonen denken, die op dat moment 11 en 13 jaar oud waren. Dat greep me bijzonder aan. Ik moest alles uit de kast halen om me niet te laten gaan door emoties. Dat was erg moeilijk."

Levenslang
Op 1 maart 2004 start in Aarlen het proces tegen Marc Dutroux, zijn vrouw Michelle Martin en kompanen Michel Lelièvre en Michel Nihoul. Tussen maart en mei worden maar liefst 560 getuigen verhoord, onder wie ook Sabine Dardenne en Laetitia Delhez. Op 17 juni 2004 verklaart de jury hem schuldig aan alle feiten. Vijf dagen later veroordeelt de jury hem tot een levenslange celstraf. Michelle Martin kreeg dertig jaar cel, maar is intussen vervroegd vrijgelaten.

  • Lees ook: Kan Marc Dutroux ooit nog vrijkomen?