Zulte Waregem: liever lachend derde

Het was mooi om de verliefde pretoogjes van Francky Dury te zien blinken toen hij zaterdag over het mooiste moment van zijn trainerscarrière sprak. Alsof zijn jeugdliefde na jaren aandringen eindelijk een aanzoek had beantwoord met: "Ja, ik wil”. Met jou nog eens Europa in.

Francky Dury heeft met Zulte Waregem al heel wat waters en reeksen doorzwommen. Hij is de kapitein die bij zinkgevaar steevast aan boord blijft en zoals afgelopen zaterdag gelukzalig glundert wanneer zijn elf matrozen het schip in de juiste koers doen varen. En dat tegen nota bene een kustploeg.

Enfin, wanneer de laatste druppel champagne (Davy De fauw heeft er voor de VTM-camera’s heel wat leeggekieperd) uit de beker is geslurpt, kan die in de prijzenkast netjes naast het zilver uit 2006 worden gezet. In andere landen kan men na het winnen van de beker met vakantie maar in België niet. 

Wat nu in play-off 1?
Dury werd na de finale van alle kanten bestookt met de vraag of er voor Zulte Waregem in play-off 1 nog wel iets te halen valt. Wel, met uitzondering van wat eer en een dosis vertrouwen eigenlijk bitter weinig. “Maar we moeten competitief zijn”, aldus de coach. Essevee begint als derde aan de titelrace met vier punten achterstand op leider Anderlecht. De titel – waarvan algemeen wordt verwacht dat hij naar Brussel of Brugge gaat – is het enige waarmee ze aan de Gaverbeek gediend zouden zijn. Want als Zulte Waregem eind mei als tweede finisht, zet het zijn Europees pouleavontuur stevig op het spel.

Het is voor een Belgische club geen evidentie om zich via het niet-kampioenenspoor voor de Champions League te plaatsen. In de afgelopen tien seizoenen wist de vicekampioen zich slechts drie keer doorheen de voorlaatste kwalificatieronde voor het kampioenenbal te wurmen. Begin augustus riep het toen nog onbekende Rostov enigszins verrassend Anderlecht nog een halt toe. De Russen zetten paars-wit op de boemeltrein naar de Europa League.

Die trein stopte eerst nog eens in Praag, waar de Brusselaars zich in de allerlaatste kwalificatieronde voorbij het lokale Slavia naar de groepsfase moesten voetballen, alvorens effectief naar de poules van de Europa League te mogen. De Tsjechen waren dan wel geen struikelblok, akkoord. Maar met een andere loting – waarbij Rode Ster Belgrado of andere lastige Midtjyllands uit de trommel waren gekomen – was het pad richting groepsfase mogelijkerwijs minder effen.

Beter derde dan tweede
Ook Zulte Waregem struikelde al eens in de derde voorronde van de Champions League. Vier seizoenen geleden werd het kansloos uitgeschakeld door PSV. Máár Zulte Waregem haalde via een vangnet wel de poules van de Europa League. Al was daar in de play-offronde uit bij APOEL Nicosia wel een laat doelpunt van Jens Naessens voor nodig.

Het is uiterst denkbaar en volkomen begrijpelijk dat Zulte Waregem zich in de zomermaanden absoluut niet op zulke hobbelige paden richting een Europese groepsfase wil begeven. In dat opzicht heeft het er alle baat bij om de competitie simpelweg als derde af te sluiten en niet naar boven te kijken. We willen hier niet gezegd hebben dat een bekerfinale in maart een vorm van competitievervalsing met zich meebrengt, maar een ideaal scenario voor een wat heet ‘spannend competitieslot’ is het evenmin.

Tenzij … Essevee helemáál naar boven kijkt en de eerste plaats ambieert. Enkel met het hoogste competitiegoed zijn ze aan de Gaverbeek beter af. Met een titel mag het rechtstreeks de Champions League in en blijft het verlost van voorrondes en eventuele voetbalzonden. Maar de realist in de glunderende Francky Dury liet bij het verlaten van de Heizel al op de spelersbus verstaan dat ‘kampioen’ voor Essevee een magisch woord uit een parallel universum is. En de winnende trainer heeft altijd gelijk, toch?

Jarno Bertho